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BOLETIN OBSERVACION TECNOLOGICA 53

actualidad futuro en relación con el suministro de estos elementos, resulta ineludible favorecer la puesta en marcha a corto plazo de cadenas de suministro independientes de las de China, y adicionales a la única actualmente existente en el ámbito OTAN (la de Mount Weld en Australia). Por la razón de los tiempos elevados de desarrollo de estos proyectos (entre siete y veinte años), la decisión debería tomarse con urgencia. La imposibilidad de que, a día de hoy, estas explotaciones sean rentables a corto plazo, supone una importante barrera que superar. Todos los aspectos mencionados en los párrafos anteriores, y más, se trataron con gran profundidad en las distintas conferencias que se impartieron en el seminario, en las que tuvieron cabida los análisis sobre las dinámicas de suministro y demanda de las tierras raras, las aplicaciones de estos elementos y las tecnologías que soportan, los procesos de minería y extracción, la reutilización y el reciclado y los esfuerzos para reducir la dependencia tecnológica respecto a los mismos. Los asistentes al evento procedían en su mayor parte del sector académico y de investigación, tanto del ámbito civil como del de defensa. En relación con anteriores seminarios de la STO organizados en España, el AVT-285 destacó por el elevado porcentaje de asistentes de otras naciones (casi un 30% del total, incluso de procedencias tan lejanas como Polonia). El evento también resultó notable como eficaz foro de discusión y de intercambio de conocimiento sobre esta compleja materia, dando lugar a interesantes debates entre los asistentes y el equipo de ponentes. Durante el año 2017 se impartirán dos sesiones más de estos seminarios, una en Múnich (Alemania) y otra en Quebec (Canadá). Fig. 2. Las tierras raras se utilizan en multitud de sistemas de defensa. (Fuentes de las imágenes, de izquierda a derecha y de arriba a abajo: US Navy; Duch.seb, Wikimedia Commons; US Navy, General Dynamics Electric Boat; US Navy; Programme Executive Office Soldier (www.peosoldier.army.mil)). las cuotas para la exportación de estos elementos en un 40% y la suspensión “no oficial” de las exportaciones a Japón de tierras raras (a consecuencia del conflicto diplomático de los pescadores de las islas Senkaku), provocaron que aumentase el precio de estas materias primas más de un 500%, lo que disparó las alarmas en los sectores tecnológicos implicados acerca del posible monopolio de China sobre estos recursos. Como consecuencia de estos hechos, se pusieron en marcha numerosas iniciativas a nivel mundial para mitigar los problemas de suministro derivados de dicho monopolio por parte de China: proyectos de explotación minera, búsqueda de tecnologías sustitutivas, mejora de los procesos de reciclado de tierras raras, etc. Aproximadamente seis años después del pánico generado por la concienciación sobre los riesgos de suministro de estos elementos vitales, el escenario en la actualidad no puede ser más distinto: las industrias mundiales tienen, a día de hoy, acceso a un suministro virtualmente inagotable de tierras raras a precios muy bajos. Este cambio radical se debe a distintas razones: por un lado, el monopolio chino no resultó ser tan incontestable como muchos creían, y la puesta en marcha de diversas iniciativas para mitigar esa dependencia logró fortalecer los canales alternativos de suministro. Por otro lado, China tuvo que renunciar en enero de 2015 a sus cuotas de exportación en cumplimiento de un fallo en su contra emitido por la Organización Mundial del Comercio. Este importante hecho, unido a las actividades de minería ilegal existentes en China, ha provocado una caída tal del precio de las tierras raras que las empresas estatales chinas productoras de estos elementos se encuentran actualmente en situación de pérdidas. Esta bajada continuada en los precios ha provocado que muchas de las iniciativas que se pusieron en marcha a partir de 2010 en distintos países hayan tenido que abandonarse, debido a su baja rentabilidad económica. Así, de los 400 proyectos de exploración minera que se iniciaron a nivel mundial a consecuencia de la crisis de 2010, sólo dos llegaron a concretarse en explotaciones mineras (Mountain Pass en California y Mount Weld en Australia), de las cuales la primera tuvo que cerrar en 2015. Por otro lado, a pesar de los avances en los procesos de reciclado de tierras raras, éstos no resultan rentables si los precios de las materias primas se mantienen tan bajos. Por último, la búsqueda de tecnologías alternativas, a pesar de haber proporcionado resultados prometedores, tiene como contrapartida la renuncia a explotar las excepcionales propiedades físicas y químicas que presentan los lantánidos, derivadas de la configuración de sus orbitales atómicos f. A día de hoy, se considera que la principal amenaza a la seguridad de la cadena de suministro mundial de tierras raras no proviene tanto de las políticas oficiales chinas en este campo, como de las actividades de minería ilegal sobre estos recursos que tienen lugar en dicho país, que se estima alcanzan el 40-50% de la producción total nacional. Además de provocar un daño irreversible al medio ambiente, estas actividades están contribuyendo de manera decisiva al colapso experimentado en los precios de estas materias. Este modelo no es sostenible, ya que el coste de rehabilitación medioambiental provocado por estas explotaciones, si se imputara al valor de la materia prima, provocaría un aumento de su precio en un factor superior al 100%. Si los países de la OTAN desean tener capacidad para mitigar los problemas que puedan surgir en el Fig. 3. Se estima que el F-35 contiene casi 420 Kg. de tierras raras, algo más del 3% de su peso. (Fuente: USAF). 8 Boletín de Observación Tecnológica en Defensa n.º 53. Primer trimestre 2017


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