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BALMIS Y LA REAL EXPEDICIÓN FILANTRÓPICA DE LA VACUNA (1803-1806) das del virus en dos lugares distintos del planeta: uno, el Instituto Vector de Novosibirsk, en Rusia, y otro, el Centro de Control de Enfermedades de Atlanta, en Estados Unidos. Como apunta la periodista y bióloga María Solar (2), este hito posee el valor de constituir el primer logro de la humanidad para la erradicación planetaria de una enfermedad mediante el uso preventivo de una vacuna. y si este gran adelanto médico y sanitario ha sido posible, en gran medida se debió, muy probablemente, a la labor de la Real Expedición Filantrópica de la Vacuna, que bajo la dirección de Balmis auspició la corona española en los primeros años del siglo xIx. Debemos tener en cuenta que la viruela fue una enfermedad que afectó a la humanidad muy tempranamente, quizá ya desde comienzos del Neolítico, y durante miles de años fue la causante de la muerte de cientos de millones de personas en todo el mundo. Se estima que esta enfermedad provocaba el óbito de quien la padecía en el 30 por 100 de los casos, Cubierta de Os nenos da varíola (Los niños de la viruela en su versión en castellano), novela publicada en febrero de 2017 por Galaxia cuya autora es la periodista María Solar. La obra nos cuenta en clave narrativa la historia de aquellos pequeños héroes, ejemplo de solidaridad y amor a la humanidad mientras que el mismo porcentaje de quienes lograban superar el mal arrastraba importantes secuelas durante el resto de su vida. De este modo, recientes estudios históricos han puesto de manifiesto que, a comienzos del siglo xVIII ―coincidiendo con unos años de inusuales bajas temperaturas que afectaron al Viejo Continente, periodo conocido históricamente como la «pequeña Edad de Hielo»―, en torno a 400.000 personas morían anualmente en Europa a causa de la viruela, una mortandad tan solo equiparable a la que la peste produjo en Europa y Asia durante la Edad Media. y, con la llegada de la era de los descubrimientos, también el continente americano se vio azotado por la viruela, desconocida allí hasta entonces, la cual fue introducida por los colonos europeos desde finales del siglo xV. La (2)  SOLAR, María: Os nenos da varíola. Galaxia, Vigo, 2017. (Hay trad. al castellano: Los niños de la viruela: la expedición Balmis. Anaya, Madrid, 2017.) Año 2018 REVISTA DE HISTORIA NAVAL 43


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